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Dirección editorial: Dra. Adriana O. DONATO

Cerebro: células glias

 

Científicos reconsideran papel de células glias en el cerebro

NUEVA YORK (Reuters Health) - Durante años, los científicos ignoraron a las células cerebrales llamadas glia, pues creían que sólo servían para aislar a las neuronas, pero ahora están reconsiderando a estas células que parecen jugar un papel mucho más activo en el cerebro, según un informe.

Un estudio publicado en Science (mayo 2, 2003) propone una explicación de por qué los centros de procesamiento del cerebro se hacen más lentos en la edad avanzada afectando todo, de la visión al lenguaje o las destrezas motoras. 

El hallazgo también señala qué fármacos podrían revertirlo.

Un neuroquímico llamado GABA ayuda a las neuronas a mantenerse alerta acerca de las señales a las que tienen que responder. Ciertas neuronas de macacos muy viejos pierden su agilidad, descubrieron los investigadores, al parecer porque no reciben suficiente GABA.

Si se confirmara que la falta de GABA fuera responsable por la actividad indiscriminada de las neuronas añosas sería un problema fácil de tratar. Fármacos existentes en la actualidad aumentan la producción de GABA, según Audie Leventhal, de la Escuela de Medicina de la Universidad de Utah School, pero estas drogas no han sido probadas en personas mayores. 

"Aún tenemos mucho que aprender, pero entre los neurocientíficos hay un tremendo interés (en estas células), ya que creen que podrían haber ignorado casi la mitad del cerebro", dijo a Reuters Health R. Douglas Fields, del Instituto Nacional de Salud Infantil y Desarrollo Humano, en Bethesda, Maryland.

Fields y una colega, Beth Stevens-Graham, escribieron un artículo de revisión sobre la glia publicado en la edición del 18 de octubre de la revista Science.

"Cada vez más", dijo Fields, "se hace evidente que la glia contribuye al proceso de información en el cerebro detectando la descarga de las neuronas y comunicándose entre ellas para, a su vez, regular la actividad neuronal".

Según Fields, la nueva conciencia sobre la importancia de las células gliales se ha desarrollado, en parte, debido a nuevos métodos de radiografía por imágenes que permiten a los científicos observar las señales químicas que la glia usa para comunicarse, entre ellas mismas y con las neuronas.

Fields explicó que la glia y las neuronas operan en formas diferentes. Aunque a menudo se comparan las señales eléctricas de las neuronas con las que tienen lugar en las líneas telefónicas, la glia se comunica por medio de señales químicas, que son mucho más lentas, dijo el científico.

Entre las numerosas funciones de la glia, dijo Fields, están las de regular la intensidad de las conexiones interneuronales llamadas sinapsis.

Pero la glia también puede detectar señales eléctricas de otras partes del cerebro, además de las sinapsis, según el investigador. Estas señales, añadió Fields, "son particularmente importantes para regular el desarrollo glial en la vida fetal y posnatal temprana".

Los mensajes también controlan la actividad de la glia que forma la mielina, el "aislante" que protege las fibras nerviosas, mencionó el científico.

La comunicación entre las neuronas y las células gliales podría formar parte de las actividades cerebrales que suceden en un período relativamente largo de tiempo, según Fields.

"Esto sería importante", dijo el científico, "en aquellos procesos como el desarrollo del sistema nervioso, la formación de las sinapsis, la migraña, la depresión, el aprendizaje y la memoria".

Esta comunicación podría también estar presente en la forma en que el cerebro responde al daño, a la enfermedad y al dolor crónico, añadió el investigador.

FUENTE: Science 2002;298:556-562.

 

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Última modificación: 12 de Mayo de 2007.